Fundación Cedha

Por: Juan Picolotti (*)

El gobierno del presidente de Argentina Javier Milei busca acelerar la exportación de litio; materia  prima clave en la fabricación de vehículos eléctricos y baterías de almacenamiento de energía. Ambos productos son claves para la lucha contra el cambio climático.

La fundación CEDHA a través de su proyecto Promoviendo la Transición Energética Justa entiende que Argentina tiene una oportunidad única para  promover la industria del litio y otros minerales climáticos incluyendo reglas que garanticen la  inclusión de las comunidades en todo el proceso industrial y potenciando la cadena de valor en nuestro país.

En este sentido la fundación CEDHA y un grupo de expertos están trabajando en indicadores sustentables para la industria del litio que garantice el trazado de sustentabilidad socio ambiental desde la explotación hasta su destino final.

Estados Unidos tiene mucho interés en el litio argentino. Con pocas reservas actuales disponibles de este metal en su territorio, está obligado a importar esta materia prima para satisfacer la enorme demanda que genera la fabricación de vehículos eléctricos y baterías estacionarias.

El gobierno del  presidente Javier Milei debe aprovechar esta coyuntura para firmar un acuerdo especial con Estados Unidos por los minerales críticos que vinculen a la oferta argentina con la demanda del sector energético estadounidense. Este sector está siendo beneficiado por la norma federal Inflection Reduction Act (IRA) que promueve distintos beneficios para las empresas que impulsen el cambio de matriz energética en Estados Unidos.

El acuerdo mencionado permitirá que Argentina pueda ingresar en el circuito comercial y obtener beneficios indirectos de la norma mencionada. Si no existe este acuerdo, nuestro país quedará relegado ya que otros países como Chile tienen Acuerdo de Libre Comercio con Estados Unidos que permiten canalizar los beneficios de esta ley.  

La fundación CEDHA entiende que en el marco de este acuerdo bilateral se debe incluir la garantía de que el litio que se comercialice a Estados Unidos tendrá un trazado socio ambiental que permita incluir en el proceso laboral a las comunidades locales y que se utilicen las mejores técnicas para disminuir el impacto ambiental.

Aprovechar la demanda

Más del 90% del litio importado por Estados Unidos proviene de Argentina y Chile, de acuerdo con un informe del Departamento de Energía de ese país. Argentina tiene mucho potencial para multiplicar su producción actual.

En 2022 el gobierno de Joe Biden sancionó la Ley de Reducción de la Inflación (IRA, por sus siglas en inglés).

Esta normativa prevé un importante impulso en la industria de los vehículos eléctricos y producción de baterías y paneles solares con créditos fiscales y subsidios.

Sin embargo, la ley fija algunas restricciones sobre de qué países debe importarse la materia prima y los insumos necesarios para fabricar estos vehículos y el resto de los productos mencionados. Se denominan “entidades extranjeras de preocupación”; Argentina no esté entre esos países. Esta restricción implica que países que actualmente exportan hacia Estados Unidos no tendrán el beneficio de esta ley (China es un claro ejemplo); en consecuencia, Argentina comienza estar en el radar de las empresas americanas para comprar insumos y minerales. La restricción  actual es que Argentina no tiene un acuerdo comercial con USA.

Japón es un claro ejemplo de qué pasos burocráticos debería seguir nuestro país. Pese a existir un acuerdo de libre comercio entre Estados Unidos y Japón desde 2019, sus representantes comerciales firmaron a fines de marzo del 2023 un acuerdo sobre minerales críticos que “fortalecerá y diversificará las cadenas de suministro de minerales críticos y promoverá la adopción de tecnologías de baterías para vehículos eléctricos”. El listado de minerales críticos incluye al litio, cobalto, grafito, manganeso y níquel.

Términos del acuerdo

El acuerdo compromete a las partes a no imponer prohibiciones o restricciones a las importaciones y exportaciones de minerales entre las partes, con excepción de los derechos, impuestos y otras cargas ajustadas a las reglas comerciales de la OMC. También especifica que deberán mantener “su práctica actual de no imponer aranceles a la exportación de minerales críticos” entre sí.

Pero el aspecto central es que insta a las partes a colaborar contra las “políticas y prácticas anti mercado” que otros países promueven en el sector de las materias primas minerales. También las insta a revisar y compartir información sobre las inversiones de otros países en el sector. Esta disposición parece dirigida a limitar y controlar la influencia de China y otros competidores en la cadena de suministros de los metales estratégicos.

Japón no es un productor de metales, pero sí tiene grandes operaciones de refinamiento y procesamiento de minerales.

El Tesoro de Estados Unidos propone acuerdos especiales con otros países que facilitan la provisión de metales críticos para la industria automotriz en EE.UU. Un acuerdo especial con Argentina podría sustituir la falta de un TLC con ese país.

La presidencia de Javier Milei ya dio las primeras señales de avanzar en ese sentido. El primer guiño lo dio el propio presidente al elogiar al empresario Elon Musk. Más allá de su servicio de Internet satelital, Starlink, Musk es el mayor fabricante de autos eléctricos de EE.UU., con su marca Tesla.

A su vez, la primera delegación estadounidense que visitó a Milei en Argentina estuvo encabezada por la secretaria de Energía, Jennifer Granholm. El principal tema de agenda fue la transición energética en la que el litio tiene un rol protagonista.

Por su parte, según los primeros indicios desde la Secretaría de Minería de la Nación, uno de los objetivos será aumentar la producción de litio a partir de un acuerdo con EE.UU. Se espera pasar de las 45 mil toneladas actuales que se producen en el país a unas 250 mil toneladas para fines de 2024.

Entendemos que desde la Cancillería Argentina también se está trabajando en este sentido.

Por su parte, Neil Herrington, vicepresidente del Departamento de las Américas de la U.S. Chamber of Commerce (Cámara de Comercio de Estados Unidos) promueve el acuerdo bilateral de minerales críticos con Argentina.

Oportunidad para Argentina

Desde CEDHA, entendemos que es posible este acuerdo entre Argentina y Estados Unidos y en este contexto puede ser una oportunidad para incluir en este instrumento que la producción de litio debe realizarse en toda su cadena de valor de manera social y ambientalmente sustentable. Incluyendo la garantía de inclusión laboral local y el certificado de litio verde. Este concepto que respeta los derechos humanos y fomenta la producción sustentable va a calificar nuestros productos vinculados a la industria del litio para comercializarlos a un mejor valor. Esto potenciará una demanda calificada y el crecimiento del sector, logrando importar divisas y que Argentina colabore a acelerar la transición energética de manera justa y sustentable.

(*) Director Ejecutivo de Fundación CEDHA.